במחקר שנעשה בפקולטה לרפואה באוניברסיטה העברית והדסה בירושלים פוענח מנגנון הבקרה של הגן הגורם להופעת מלריה בצורתה האלימה בקרב נשים בהריון. מוביל המחקר, פרופ' רון דז'יקובסקי, אמר כי "ממצאי מחקר זה עשויים להוביל למציאת טיפול שיוכל להציל חיי מאות אלפי תינוקות בשנה".

המחקר בוצע במעבדתו של פרופ' דז'יקובסקי מהמחלקה למיקרוביולוגיה וגנטיקה מולקולרית, על ידי ד"ר יאיר פסטמן יחד עם היחידה למיקרוסקופ אלקטרונים והמחלקה לחומרים ופני שטח במכון ויצמן וכן המעבדה למלריה במכוני הבריאות של ארה"ב NIH. ממצאיו פורסמו בכתב העת Nucleic Acids Research. בעבודה זאת התגלה מנגנון תוך-תאי חדש בו משתמש טפיל המלריה לשינוי כדוריות הדם האדומות אצל נשים בהריון.

מלריה, כידוע, היא אחת המחלות הזיהומיות הקטלניות בעולם. מאות מיליוני אנשים חולים בה מדי שנה וכחצי מיליון מתים ממנה, מרביתם ילדים ונשים בהריון במדינות נחשלות. מאז גילוי הטפיל הגורם למחלה עברו יותר מ-100 שנה ועדיין לא נמצא חיסון יעיל נגדה.

המחלה נגרמת על ידי טפיל המועבר לבני אדם בעקיצת נקבת היתוש אנופלס. לאחר שלבי התפתחות ראשוניים בכבד, הטפיל מגיע אל הדם, שם הוא מתרבה בתוך כדוריות הדם האדומות. זן הטפיל הקטלני ביותר - Plasmodium falciparum - גורם לתופעות קליניות קשות ביותר וליותר מ-90% ממקרי המוות כתוצאה ממלריה.

הטפיל משנה את צורתן של כדוריות הדם אליהן הוא חודר והופך אותן לדביקות. הכדוריות הנגועות נדבקות אל דפנות כלי הדם וסותמות אותם וכך נפגעים איברים חיוניים - כליות, ריאות ומוח.

אצל נשים בהריון, הטפיל "מדליק" גן המקודד לחלבון var2csa, הגורם לכדורית הדם הנגועה להידבק דווקא לכלי הדם שבשליה. כתוצאה מכך, כלי הדם בשליה נחסמים, העובר המתפתח לא ניזון כראוי, התפתחותו נפגעת ולעתים קרובות חסימה זו מביאה למותו של העובר. יכולת הטפיל "להדליק" את הגן הספציפי למלריה הריונית מבוקרת בצורה הדוקה כך שהחלבון הגורם להידבקות לשליה מתבטא על פני שטח כדורית הדם רק בנשים בהריון.

במחקר פוענח, כאמור, מנגנון הבקרה בגן var2csa, המקודד לחלבון קצר ומשחק תפקיד מרכזי בשינוע גורם האלימות במלריה הריונית אל פני שטח הכדורית, וכך גורם לחסימת מעבר המזון לעובר.

גילוי המנגנון ודרך פעולתו מהווים, כך ציינו החוקרים, פריצת דרך של ממש בהבנת המחלה ובאפשרויות פיתוח עתידי של טיפול או חיסון למלריה הריונית. פרופ' דז'יקובסקי אמר: "גילוי המנגנון כולו חיוני להבנת המחלה ומוביל אותנו להמשך מחקר, במטרה לנטרל את יכול הטפיל לגרום למלריה הריונית. ממצאי המחקר עשויים להוביל למציאת טיפול שיוכל להציל חיים של מאות אלפי תינוקות בשנה".

עבודת המחקר מומנה בחלקה על ידי האקדמיה הישראלית למדעים ובחלקו דרך מענק מחקר מה-European Research Council - ERC.