צוות חוקרים של ה-CDC - המרכז לבקרת מחלות ומניעתן - פתח בחקירה כדי לברר את הסיבה להתפרצות של מחלה נדירה מאוד, AFM - Acute Flaccid Myelitis, שיתוק דמוי פוליו שבה חלו בארה"ב 386 ילדים מאז 2014. השנה חלו בה 62 ילדים ומקרים רבים הם של בני שלוש עד שמונה.

ההשערה שעלתה בבדיקות ראשוניות: יש קשר בין המחלה לנגיף במערכת הנשימה ש"הסתובב" ברחבי ארה"ב בסוף הקיץ האחרון ובתחילת הסתיו הנוכחי. התקשורת האמריקאית מכנה אותה "מחלה מסתורית". רוב החולים הם, כאמור, ילדים. "על פי הספרות, שיעור החולים בה הוא פחות מ-1 למיליון, ציין ד"ר אנתוני פוצ'י (Fauci)", מומחה למחלות זיהומיות.

השיתוק בילד מתבטא בידיים וברגליים והחולה נזקק למכשיר שיסייע לו לנשום. המחלה גם יכולה לגרום לחולשת שרירים, לדיבור לא ברור ולקשיים בתנועת העיניים וכן לנפיחויות.

עד כה לא עלה בידי חוקרי ה-CDC לזהות באופן מוחלט את גורם המחלה אבל למרות שתוארה כדמוית-פוליו התברר בבדיקה לגבי כל מקרה בנפרד כי הוא שלילי לנגיף הפוליו. זן של הנגיף שפגע במערכת הנשימה ושהופיע בארה"ב הוא האנטרו-וירוס והוא זוהה בכמה חולים. עם זאת, ל-CDC אין מספיק ראיות כדי להגיע למסקנה חד משמעית ולהצביע על גורם יחיד ל-AFM.

בנוסף לחיפוש אחרי מחולל המחלה גם נבדקות השערות שמדובר בגורמים גנטיים, ברעלים סביבתיים ובצורה לא ברורה של תגובת המערכת החיסונית, המעורבים בהופעתה.

מנהלת היחידה לחיסונים ומחלות דרכי הנשימה ב-CDC ד"ר ננסי מסונייר, אמרה לתקשורת: "עד כה מדובר במחלה מסתורית ועדיין לא הצלחנו לפתור את התעלומה".

נכון לתחילת השבוע, המקרים השנה דווחו מ-22 מדינות בארה"ב. ה-CDC מסר כי למעשה אחת לכמה שנים, תמיד לקראת סוף קיץ ותחילת סתיו, יש  שיאים במספר המקרים המאובחנים. ב-2014 כאשר החל למעשה מעקב אחרי התפשטות המחלה אובחנו 120 מקרים ב-34 מדינות בארה"ב. פחות מ-20 נרשמו ב-2015. ב-2016 היו כבר 149 מקרים ב-39 מדינות. עד כה כאמור נרשמו 62 מקרים ב-22 מניות אבל עוד 65 מקרים הוגדרו כחשודים. כל אלה נמצאים בחקירה.

בין המומחים שגויסו כדי ללמוד את הנושא גם ד"ר פריה דוגאל (Priya Duggal), חוקרת בתחום הגנטיקה מבית הספר לבריאות הציבור של אוניברסיטת ג'ונס הופקינס בבולטימור, שאמרה: "נראה שמדובר במחזוריות, אחת לשנתיים. מאוד מצער לראות משפחות שבהן נתגלה מקרה של AFM וקשה לדבר עימן על המחלה ועל השיתוק שבו לקה ילדן. כל חייהם נהרסו".

ד"ר דוגאל מסרה כי היא חוקרת כ-60 משפחות ומבצעת השוואה של הפרופיל הגנטי של הילדים שחלו והבגירים באותן משפחות. בכמה מהן התברר כי ההורים והאחים של הילדים שחלו דווקא התאוששו מהיר יחסית מתסמינים הדומים להתקררות עונתית קלה שבה חלו בעוד שילד אחד באותן משפחות לקה בשיתוק.

החקירה גם מכוונת כדי לאתר סיבה גנטית לשאלה מדוע ילדים אחדים יותר רגישים לאפקטים היותר חמורים של המחלה.

זן הנגיף שחשוד כרגע כמחולל AFM הוא D68 והוא "הסתובב" במיוחד אצל רבים מהילדים שהגיעו לבתי חולים ב-2014 והיו להם קשיי נשימה. הנגיף מתפשט בשיעול, התעטשות וכן כאשר ילד שחלה לא רוחץ ידיים לעתים קרובות כפי שנדרש. כבר ב-2014 דווח מבית החולים לילדים בקולורדו שמספר לא מבוטל מהילדים שחלו פיתחו חולשת שרירים. מאז בית החולים מבצע מעקב אחרי הנגיף והקשר שלו למחלה.

ה-CDC מסר בתדריך לתקשורת שגם זן אנטרו-וירוס נוסף, A71, חשוד כמחולל המחלה, אבל במקביל נגיפים שכיחים אחרים שגורמים להצטננות עונתית, ביניהם מסוג rhinovirus, נתגלו אצל כמה מהחולים, מה שמגביר את המסתורין.

"ראינו דפוסים זהים של הופעת המחלה אחת לשנתיים ואז גם ראינו עלייה במספר המקרים של AFM ויש מתאם ישיר בין הופעת המחלה עם אותו נגיף D68 כפי שאובחן בבית החולים שלנו", מסר ד"ר קווין מסקר (Kevin Messacar), מומחה למחלות זיהומיות בילדים מבית החולים ב-Aurora, עיירת פרבר של שיקגו. הוא ציין כי דיווחים דומים הגיעו לידיו מעמיתים במקומות אחרים ברחבי ארה"ב והביע חשש שמספר המקרים עלול להיות גדול יותר מזה שכבר תואר עד כה כיוון שעד כה לא היתה חובת דיווח של כל מקרה כזה לרשויות הבריאות בארה"ב. מקרה מאובחן של AFM צריך לענות על הקריטריונים הבאים: החולה צריך להציג סימנים של חולשת שרירים בגפיים וזאת לאחר שעבר בדיקת MRI בנוזל השדרה.

ההנחה היא שאם תימשך התפשטות המחלה והופעתה ב"פיקים" אכן תמשיך על פי אותה תבנית (אחת לשנתיים), יהיה צורך לפתח בהקדם חיסון נגדה. "המקרים החמורים ביותר הם של ילדים משותקים שאינם יכולים לנוע ומצבם איננו משתפר", הוסיף ד"ר מסקר, אפידמיולוג במחלקת הבריאות של מינסוטה שבה אובחנו השנה עד כה שבעה מקרים, ומסר כי AFM הופיעה גם לאחר מחלת קיבה ולא רק בעקבות מחלה בדרכי הנשימה.

ואכן, על פי כמה דיווחים, מה שמאפיין עוד את ה-AFM שהיא מתחילה עם חום גבוה ובעיות במערכת העיכול ובמיוחד בקיבה. התסמינים מתפתחים לביטויים שמחקים את הפוליו ואז מופיעה בפתאומיות חולשת השרירים והרפלקסים. עדיין לא ברורות ההשלכות ארוכות הטווח של המחלה. כמו כן לא ברור מדוע ילדים אחדים שחלו התאוששו במהירות ואחרים לא. יש ילדים שחלו ומצב השיתוק שלהם הוגדר כ"אפשרי שיימשך בקביעות".