צריכה באופן קבוע של מוצרי בשר מעובד כמו נקניקיות (sausages), נקניק סלאמי, נקניקיות בלחמניה (hot dog) ובייקון, עלולה להעלות את שיעור הסיכון לסרטן השד - כך נמצא במחקר מטה-אנליזה שבו נבדקו לעומק מחדש 15 מחקרים קודמים - 13 פרוספקטיביים וכן שני ניסויים קליניים בנושא זה. הדו"ח, שפורסם בחודש שעבר ב-International Journal of Cancer, מגבה בכך נתונים שפורסמו על ידי ה-WHO לפיהם מוצרי בשר מעובד גורמים לסרטן. המחקר הנוכחי התמקד בסרטן השד.

עורכי המחקר מצא קשר בין צריכת בשר אדום לא מעובד לבין עלייה בשיעור של 6% ברמת הסיכון לסרטן שד ושל 9% כשמדובר במוצרי בשר מעובד. הדו"ח ספג ביקורת וב-BBC אף דווח כי "מומחים טוענים שיש להיזהר בהסקת המסקנות, משום שהסיכון הממשי הוא כנראה קטן".

מחקר הסקירה (review) בחן את הסוגיה הזאת על סמך צבר נתונים ענק - יותר משלושה מיליון נשים בעולם. מחברי הדו"ח טוענים כי "מצאו קשר בין צריכת בשר מעובד לבין סיכון לסרטן שד, אבל עדיין לא ברור האם מזון, לאמיתו של דבר, הוא הגורם לכך".

יש לציין כי ב-15 המחקרים שאותם ניתחו החוקרים היו הגדרות שונות לגבי השאלה מהי צריכה גדולה של בשר מעובד. למשל, מחקר אחד שנעשה בבריטניה הגדיר צריכה גדולה מעל 9 גרם של בשר מעובד ביום – שווה ערך ל-3-2 פרוסות בשר חזיר בשבוע, לדוגמה. מחקר אחר הגדיר צריכה גדולה בכמות גבוהה יותר. אחת הבעיות הנוספות לגבי הממצאים: לאנשים שאוכלים כמויות שונות של בשר מעובד "התנהגויות אחרות" שכנראה יכולות להסביר את ההבדלים שבין הסיכונים לסרטן.

ברוב המחקרים שנסקרו ציינו החוקרים כי הנשים שהשתתפו בהם ושדיווחו על אכילת בשר מעובד לסוגיו נמצאו במעקב רפואי. צריכת בשר מעובד התייחסה לצריכתו לאורך זמן ולא באופן חד פעמי.

ה-BBC מסר כי מחקרים קודמים שנעשו בבריטניה מצאו ש-14% מהנשים במדינה זאת עלולות לחלות בסרטן שד בנקודת זמן כלשהי בחייהן. כלומר, מדובר בעלייה של 9% בשיעור המוגבר של סיכון באוכלוסיה זאת והיא יכולה להיות מתורגמת למקרה אחד נוסף של חולות סרטן ל-100 נשים (1%) מדי שנה.

מכון המחקר לסרטן בבריטניה מעריך ש-23% ממקרי סרטן השד ניתנים למניעה. על פי הערכה זאת, כ-8% מהמקרים נגרמים כתוצאה ממשקל יתר והשמנת יתר ו-8% מצריכת אלכוהול. דו"ח המחקר הנוכחי עסק רק בבשר מעובד ולא בבשר אדום טרי.

ה-WHO מסווג בשר מעובד כקרצינוגני. על פי ארגון הבריאות העולמי קיימות ראיות לקשר בדבר סיכון מוגבר  לסרטן המעי, בעוד שבשר אדום מוגדר על ידי WHO כ"קרוב לוודאי קרצינוגני".

בשר מעובד עובר תהליך כדי להאריך את חיי המדף שלו או כדי לשנות בטעם, בדרך כלל בתהליך עישון, שימור או על ידי הוספת מלח וחומרי שימור לבשר. סוגי בשר אלה כוללים: בייקון, נקניקים ונקניקיות, סלאמי, בשר משומר (בתהליך כבישה), חזיר (האם) ובשר מיובש. יש לציין שקיימות תיאוריות שונות לגבי השאלה מדוע כל זה עשוי להעלות סיכון לסרטן. אחת מהן היא כי מלח לשימור כנראה יוצר תגובה עם חלבון בבשר וכך הוא נעשה קרצינוגני.

המחברת הראשית של דו"ח המחקר שפורסם עתה, ד"ר מאריאם פארביד (Maryam Farvid) מבית הספר לבריאות הציבור באוניברסיטת הרווארד בבוסטון, ממליצה להקטין במידה ניכרת את כמויות הבשר הנצרכות במקום להפסיק לחלוטין את צריכתו. כיום, ה-NHS הבריטי ממליץ לאכול לא יותר מ-70 גרם ביום של בשר אדום ומעובד.

חוקרים אחרים המליצו לבצע מחקר המשך כדי לברר את הקשר שבין בשר מעובד לסרטן בכלל וכן לברר אם ניתן לצמצם בסיכון שבעקבות קשר זה, ייתכן על ידי שיטות חדשות של ייצור מזון.