אחד הבולטים ברופאים-החוקרים בעולם בתחום סרטן השד נמנע מלחשוף את העובדה שקיבל מיליוני דולרים מחברות תרופות והשמיט את הגילוי הנאות בדבר קשריו הפיננסיים מעשרות המאמרים על מחקריו שאותם פרסם בכתבי העת הרפואיים היוקרתיים ביותר כמו New England Journal of Medicine ו-The Lancet. כך דיווח בתחילת השבוע "ניו יורק טיימס" בכתבת תחקיר שביצע תוך שיתוף פעולה עם ProPublica, ארגון ללא מטרות רווח העוסק בתחקירי-עומק עיתונאיים.

הרופא-החוקר הוא ד"ר חוזה באסלגה (Jose Baselga), בן 59, שמוערך כ"מגדלור" בכל הנוגע לסרטן, משמש כרופא הראשי ב-Memorial Sloan Kettering Cancer Center בניו יורק. הוא היה חבר בדירקטוריון ובתפקידי ייעוץ, בין השאר בחברות רוש ובריסטול-מאיירס סקוויב (Bristol Myers Squibb) ובחברת Varian למערכות רפואיות המוכרת ציוד קרינה ובית החולים הניו יורקי הוא אחד מלקוחותיה. מאז 2013 היה חבר דירקטוריון בלפחות שש חברות – תפקידים שבהם היתה לו השפעה על החלטות מסחריות שהגנו על האינטרסים שלהן. כמו כן החזיק ד"ר באסלגה גם במניות בחברות סטארט-אפ שבחנו שיטות וטכנולוגיות טיפוליות לסרטן ומילא תפקיד מפתח בפיתוח כמה תרופות שנחשבות לפורצות דרך והוגדרו כ"טיפולים מהפכניים" בסרטן השד.

אולם, תחקירני "ניו יורק טיימס" ו"פרופאבליקה" גילו כי ד"ר באסלגה לא מילא אחרי החוקים המחייבים לחשוף קשרים פיננסיים עם ארגוני בריאות וחברות תרופות, כפי שקבעה ההתאגדות האמריקאית למחקר סרטן (AACR) כאשר בעצמו היה נשיאה. במאמריו לא היה כל ציון בדבר התשלומים הכספיים שקיבל מחברות תרופות הקשורות למחקר הסרטן, בכלל זה גם בכתב העת של ההתאגדות Cancer Discovery כאשר היה אחד משני העורכים הראשיים שלו.

בתחקיר נמצא כי בכנסים שנערכו השנה וב-2017 לאנליסטים, הוא "ביצע ספין חיובי" בדיווחיו על תוצאות שני מחקרים קליניים שמומנו בידי חברת רוש, בעוד שהמומחים האחרים סברו כי הניסויים נכשלו. גם בכנסים אלה לא חשף את מערכת יחסיו עם החברה. על פי התחקיר, מאז 2013 הוא קיבל מ"רוש" יותר משלושה מיליון דולר שהוגדרו כ"דמי ייעוץ" בנוסף למניות של החברה שהוקצו לו.

בראיון שביצעו עורכי התחקיר לא הכחיש ד"ר באסלגה את מערכת היחסים והקשרים שלו עם לפחות תריסר חברות תרופות אבל אמר כי "ההימנעות מחשיפתן לא היתה בכוונה". עוד הדגיש כי עבודתו עם תעשיית התרופות היתה ידועה לכל אבל נמנע מלספק מידע בדבר גובה התשלומים שקיבל על מעורבותו בכמה חברות סטארט-אפ ביוטכנולוגיות.

מערכת היחסים של ד"ר באסלגה עם חברות תרופות והימנעותו העקבית מלחשוף אותה ממחישים עד כמה "פרוצים הגבולות" שבין מחקר אקדמי לתעשיה ועד כמה הדרישות לחשוף קשרים אלה במאמרים מדעיים הן "חסרות שיניים וחלשות" ואינן נאכפות על ידי כתבי עת רפואיים וארגוני רופאים.

רק לפני עשור חשפה התקשורת האמריקאית סדרת שערוריות בדבר השפעת הסודיות של חברות תרופות על המחקר העוסק בתרופות, ובעקבות זאת אימצה הקהילה הרפואית את המדיניות בדבר חובת הגילוי הנאות של ניגודי עניינים במאמרים שכתבו חבריה. מומחים לאתיקה הביעו חשש שהימנעות מדיווח כזה "תעצב את הדרך שבה מחקרים מתוכננים ותשפיע על מכירות תרופות מרשם למטופלים וגם תגרום להשפעה לא נאותה, עם נטייה להעדפות, על הפרקטיקה הרפואית". לכן, הדרישה לחשיפת קשרים מסוג זה במאמרים מדעיים נועדה לאפשר לציבור ולמדענים אחרים להעריך באופן אובייקטיבי את משקלם של ממצאי המחקרים והניסויים.

בדיווח נמסר כי הענישה על "מעידות" כאלו איננה חמורה. ה-AACR למשל הזהיר מחברי מאמרים שאם לא ימלאו טפסים בדבר מערכות היחסים שלהם עם חברות תרופות, הם צפויים להיות מורחקים לשלוש שנים מפרסום מאמריהם אם יתגלה שיש להם קשרים פיננסיים. אלא שמתברר כי העונש הזה לא מאוזכר במסמכים המפרטים את מדיניות ניגוד העניינים באתר האינטרנט שמפרסם מאמרים אלה. ה-ACCR מסר לעורכי התחקיר שעד כה אף איש ממחברי המאמרים בכתב העת לא נענש. אבל מתברר שרבים מכתבי העת כלל לא בודקים נושא זה וכאשר מוגש מאמר לפרסום, המערכת "פשוט מבקשת שמחבריו יתקנו את כתב היד".

ה-AACR, החברה האמריקאית לאונקולוגיה קלינית וה-NEJM מסרו בתגובה כי החלו לבדוק מדוע ד"ר באסלגה לא חשף את קשריו הפיננסיים עם חברות תרופות כאשר פרסם את מאמריו. The Lancet לא מסר אם יבדוק את הנושא.

דוברת "ממוריאל סלואן קטרינג" מסרה כי ד"ר באסלגה דיווח כיאות לבית החולים על עבודתו האחרת עם תעשיית התרופות "והיתה זו אחריותו לחשוף את קשריו על מערכת יחסים זאת, כפי שדרשו כתבי העת הרפואיים".

בתחקיר נמסר עוד כי כאשר נשאל ד"ר באסלגה אם בכוונתנו לתקן את מעשיו, הוא שאל את כתבי ה"טיימס" ו"פרופאבליקה", מה הם ממליצים שיעשה. כמה ימים לאחר הראיון עימו הוא פרסם הודעה לפיה "יתקן את הדיווח בדבר ניגוד עניינים ב-17 מאמרים, אבל גם ציין כי איננו חושב שחשיפה זאת נדרשת לגבי תריסר מאמרים אחרים שבהם תוארו שלבים ראשונים במחקריו.