מחקר חדש שהוביל בידי ה-NIA, המכון הלאומי האמריקאי לבעיות הזדקנות, העלה כי צום לסירוגין עשוי להיות המפתח להארכת החיים. החוקרים מסתמכים בשלב זה על ניסוי בעכברי מעבדה. למחקר שותפים גם אוניברסיטת וויסקונסין במדיסון ומכון פנינגטון למחקר ביו-רפואי בלואיזיאנה.

עורכי המחקר ציינו כי רבים צמים במטרה להשיל מגופם עודפי משקל, אבל עתה עולה מהמחקר החדש שעסק ב"מחזור הדיאטה" - כלומר במרווחי הזמן שבין אכילה וכבר נקשר בהפחתת סיכונים למחלות לב, לסוכרת וסרטן - כי צום לסירוגין תורם להארכת חיים.

במחקר נעשתה השוואה בין עכברים ש"צמו" ומשך חייהם התארך לבין עכברים שאכלו לעתים קרובות. המחקר גם מצא כי היתרונות הבריאותיים הומחשו ללא קשר מה אכלו העכברים וכמה קלוריות צרכו.

מנהל ה-NIA, ד"ר ריצ'רד הודס, אמר: "המחקר הראה שעכברים שאכלו רק ארוחה אחת ביום, ובכך התארכה תקופת הצום שלהם, חיו למשך זמן רב יותר וגם היו בריאים יותר בכל הנוגע למחלות הקשורות בהזדקנות כמו מחלת כבד והפרעות מטבוליות". לדעתו, "יש מקום לתרגם את ממצאי המחקר גם עבור בני האדם".

ראש צוות המחקר, ד"ר רפאל דה-קאבו (Cabo), הוסיף: "הארכת משך הזמן היומי שבין הארוחות עשויה לשפר את בריאותם ושרידותם של בני האדם. אנחנו עדיין לא יודעים כמה זמן יש על בני אדם לצום מדי יום על מנת לראות את היתרונות של צום לסירוגין שנראו אצל בעלי החיים".

אוכלוסיית עכברי המעבדה במחקר, 292 זכרים, חולקה לשתי קבוצות שצרכו מזון מופחת סוכר ושומן ועשיר בחלבון וסיבים ולשלוש תת קבוצות: לאחת היתה גישה חופשית למזון 24 שעות ביממה, הקבוצה השנייה צרכה מזון יומי מופחת קלוריות ב-30% מהרגיל והשלישית קיבלה גישה למזון רק פעם אחת ביום.

"אנחנו חושבים שכאשר עוצרים באכילה ל-X שעות, המטבוליזם 'נכנס למצב של 'סטנד-ביי'. בפרק הזמן הזה הגוף מסלק את כל הפסולת ומתאזן", הוסיף ד"ר דה-קאבו. "כאשר מגיעה שעת האוכל הבאה, הגוף מוכן טוב יותר לצריכת האנרגיה הנדרשת לו". לעומת זאת, כאשר בני אדם אוכלים באופן מתמשך ולא מפסיקים לנשנש ולצרוך חטיפים במהלך היום, למטבוליזם אין מספיק זמן למנוחה ולהסתגלות מחדש".

החוקרים ציינו כי לא היו תופעות לוואי שליליות עקב מחזורי הצום והעכברים שאכלו פעם ביום חיו ב-40% יותר מאלה שהיתה להם גישה ללא הפסקה למזון סביב השעון.

יש לציין כי מחקר שפורסם ב-2015 על ידי המכון למחקרים על אריכות חיים (ה-Longevity Institute), גם הוא נעשה על עכברים, מצא כי דיאטה של ארבעה ימים שחיקתה צום האריכה את תוחלת החיים, הפחיתה בשומן הויסצרלי,  הפחיתה באירועי סרטן ואפילו "הצעירה" את המערכת החיסונית. מחקר המשך שנעשה בבני אדם הציג הפחתה דומה בגורמי סיכון למחלות בבני אדם.

החוקרים סבורים כי 12 שעות ביום של צום בין ארוחות לפחות במשך חמש ימים רצופים יציגו, ככל הנראה, את היתרונות הבריאותיים שבמחזוריות הצום. "יש דרכים לצום שאין לו הקשרים שליליים", טוען החוקר ד"ר ולטר לונגו מהמכון לחקר אריכות החיים באוניברסיטת דרום קליפורניה. עם זאת הזהיר כי "אנשים שיש להם משקל גוף מושלם ביחס לגובה והם גם פעילים גופנית מדי יום, יזדקקו אולי לצום אחד או שניים לשנה. אלא שלרוב האנשים אין משקל גוף כזה ולכן שלושה צומות בשנה יהיו רעיון טוב. אסור להימנע משתיית מים ושיעור הקלוריות היומי לא יהיה פחות מ-1,100-800".