מחקר שנעשה באוניברסיטה העברית בירושלים והדסה הר הצופים העלה כי גוף האישה עושה שימוש בזיכרון הנצבר בתאי NK – תאי דם לבנים - בתחילת ההריון הראשון כדי לשפר את ההריונות הבאים ולהפוך אותם למוצלחים וליעילים יותר. דו"ח המחקר פורסם ב-30 במרץ ב-Immunity Journal ואמש הופצה הודעת דוברות עליו.

התגלית החדשה והבנת תהליכי הזיכרון של הרחם עשויות להוות בסיס ליצירת טיפולים עתידיים לנשים הסובלות מקשיים להיכנס להריון בשל קשיי היקלטות והשרשה של ההפריה ברחם, או נוטות להפלות ספונטניות בשלבי ההריון הראשוניים.

עבודת המחקר נמשכה יותר משש שנים בכ-450 דגימות רירית הרחם מהפסקות יזומות של ההריון הראשון ומהריונות חוזרים (עד עשירי) וכן בדם המחזור החודשי.

המחברת הראשונה של הדו"ח היא החוקרת מוריה גמליאל, בהנחייתו פרופ' עופר מנדלבוים, מהמחלקה לאימונולוגיה וחקר הסרטן בפקולטה לרפואה של האוניברסיטה העברית. המחקר נעשה במסגרת פרויקט עם המעבדה לחקר השליה בהדסה הר הצופים בניהולו של פרופ' שמחה יגל, המשמש גם כמנהל אגף הנשים ב"הדסה".

תאי NK הם תאי דם לבנים במערכת החיסונית של הגוף המהווים כ-70% מהתאים, מצויים בדם הפריפרי, לרבות הרחם, ותוקפים פתוגנים וגידולים. גמליאל אמרה: "תפקיד תאי ה-NK הוא לשמש קו הגנה ראשון מפני גידולים ווירוסים. תאי ה-NK המופיעים ברירית הרחם בתחילת ההריון אינם 'לוחמים והורגים' אלא מתפקדים כתאים 'בונים' המשפרים את השתרשות השליה ומסייעים להתפתחות תקינה של העובר".

במהלך המחקר הסתבר שבכל הריון חוזר (שאיננו ראשון), תאי ה-NK  זוכרים את החוויה ההריונית הראשונה ומשפרים את תפקודם בפעם הבאה. כך שזו הסיבה שההריונות החוזרים ידועים כמוצלחים יותר לעומת הראשונים מבחינת השרשת השליה ברחם ומחלות כמו רעלת הריון או פיגור גדילה תוך רחמי, המצויות בשכיחות רבה יותר בהריונות הראשונים. השערת המחקר היתה כי תאי ה-NK, המצויים בכמויות גדולות ברירית הרחם במהלך ההריון, אחראים לכך.

פרופ' יגל הוסיף: "התופעה שהריון חוזר מוצלח יותר היא ידועה. התינוקות לרוב במשקל לידה גבוה יותר והסיכונים לרעלת הריון ועיכוב בגדילה ובהתפתחות נמוכים יותר. עד כה הסיבה לכך לא היתה ידועה ולא נמצא לה הסבר פיזיולוגי. בעבודה זו הוסברה התופעה על ידי תהליכים תאיים ומולקולריים.

"תאי ה-NK האימהיים הם בעלי סגולות טרומיות המאפשרות השרשה והתפתחות שלייתית מיטבית ושומרים על איכויות אלו בעזרת שינויים אפי-גנטיים גם להריונות הבאים. תהליכים אלה מאפשרים 'זיכרון' של ההריון הקודם עבור ההריון שלאחריו וכך, תאי ה-NK פועלים מהר יותר וביעילות גבוהה יותר".

בדיווח ב"הארץ" דווח כי כבר לפני עשור נמצאה במחקר של פרופ' מנדלבוים תת אוכלוסיה של תאי ה-NK הנמצאת בכמויות גדולות במיוחד ברירית הרחם במהלך הריון, ושם הם משנים את תפקידם מ"תאי הרג טבעיים" לתאים תומכים, המהווים מרכיב חשוב בתמיכה של השרשת השליה. תפקידם גם  "לזכור" את ההריון הראשון ולתפקד טוב יותר בהריונות החוזרים. בהריונות החוזרים התאים מפרישים יותר חומרי גדילה ויצירת כלי הדם והתרבות התאים טובות יותר.

גמליאל ציינה כי תהליך "יצירת הזיכרון" בתאי NK מתקיים בעיקר בין השבוע השישי לשבוע ה-14 של ההריון ומהשבוע ה-16 מתמעטים התאים משמעותית ונעלמים. התגלה עוד שהזיכרון קיים בהריון חוזר גם כאשר האישה לא השלימה הריונות קודמים.

הבנת האופן שבו פועלים תאי ה-NK במהלך ההריון עשויה לסלול את דרך לפיתוח תרופות וטיפולים חדשים למחלות המאופיינות בהשרשה לקויה של השליה, ריבוי הפלות, או רעלת הריון. תוצאות המחקר יהוו אבן יסוד שעליה יתבססו מחקרים נוספים בתחומי הרבייה, ההתמודדות עם גידולים סרטניים ושפירים והבנת עומק של הגנום האנושי.