במחקר חדש שבוצע באוניברסיטת שיקגו ופורסם בשבוע שעבר ב-Cell Host and microbe נטען כי חיידק ספציפי המצוי במעי הדק ממלא תפקיד מכריע בספיגת שומן ומשום כך גם בתופעת השמנת היתר.

עורכי המחקר ציינו כי עבודתם היא עדיין ראשונית מסוגה, אבל מעט מאוד עבודות קודמות התמקדו בדרכי העיכול העליונות, והמחקר החדש, שנעשה אמנם על עכברי מעבדה, הראה כיצד צריכת מזון עתיר שומן מזרזת את שגשוגה של אוכלוסיית חיידקי מעי מסוג מסוים. היא מצויה במעי הדק ודרכי העיכול העליונות. החיידקים ממריצים את תהליך הפירוק והספיגה של ליפידים, מה שמביא להיווצרות רקמת שומן בטני ועם הזמן, לעודף משקל ניכר ולהשמנת יתר.

במיוחד תורמים לתהליך הזה מזונות מהתפריט המערבי עתיר קלוריות, שכן הם משרים את תהליך הגדילה והשגשוג של חיידקי המעי הדק, את האצת התרחבות אוכלוסייתם וכך ממריצים את תהליך העיכול והספיגה של מזונות עתירי שומן וקלוריות.

עם הזמן הנוכחות הקבועה של חיידקי המעי הדק יכולים להוביל לצריכה מוגברת של מאכלים שונים, בעיקר, כאמור, פריטי מזון אופייניים לתפריט המערבי, ולכן למשקל יתר.

אוכלוסיית חיידקי המעי הזאת מכפילה עצמה בתוך 48-24 שעות, במיוחד בתגובה לצריכת מזון עתיר שומן וקלוריות. המחקר החדש גם מספק הסבר לתפקיד שממלאים אנזימים הנוצרים בתהליך שבו מעורבים אותם חיידקים. האנזימים מפרקים את השומן הנצרך וכך מאפשרים את ספיגתו המהירה יותר, מה שמוביל לעלייה במשקל. עורכי המחקר תיארו את התהליך המפורט.

פרופ' יוג'ין צ'אנג מבית הספר לרפואה באוניברסיטת שיקגו ומנהל מרכז המחקר למחלות דרכי העיכול ב-NIH, שהוביל את העבודה הזאת, ציין כי אוכלוסיית חיידקים זאת מנצחת על סדרת אירועים מתוזמרת היטב שמאפשרת ספיגה מהירה ויותר יעילה של ליפידים. כמו כן מסר כי במעי הדק מתבצע עיכול וספיגה של רוב הוויטמינים ורכיבים מיקרו-תזונתיים נוספים.

שתי "משפחות" של חיידקי מעי זוהו כמעורבות בתהליך הזה: Clostridiaceae ו-Peptostreptococcaceae. חיידקים אלה גם מביאים לירידה ולדיכוי בפעילות חיידקי מעי אחרים, המעורבים בהרזיה.