פרשת הטרדה מינית מסעירה בימים אלה את בית הספר לרפואה של אחת האוניברסיטאות עתירות המוניטין בעולם - אוניברסיטת דרום קליפורניה (USC).

ברקע הפרשה עומדת התפטרותו בשנה שעברה של דיקן בית הספר לרפואה של האוניברסיטה, בעקבות תלונות שהלכו והצטברו על "מנהגי השתייה, צריכת הסמים ויחסיו גסי-הרוח כלפי עמיתים". הדיקן אולץ להתפטר, והנהלת האוניברסיטה קיוותה כי מחליפו יצליח לשקם את הפקולטה ולנקות אותה אחרי מי שכונה בתקשורת "דיקן הסקס, סמים ווידיאו-טייפ. אלא שה"לוס אנג'לס טיימס" חשף בשבוע שעבר, כי גם הדיקן המחליף הודח עתה בבושת פנים - בשל פרשת הטרדה מינית.

הפרשה שגרמה לפיטורי של הדיקן שמונה רק בשנה שעברה, ד"ר רוהיט ווארמה, הוגדרה כ"הטרדה מינית" והתרחשה ב-2003. חקירה חשאית שניהלה אז הנהלת האוניברסיטה העלתה כי "נהג באופן לא ראוי כלפי עמיתה בבית הספר לרפואה". לפי החקירה, בתקופה שבה ד"ר ווארמה היה רופא צעיר הוא הטריד מינית חוקרת שהנחה.

לפי ה"לוס אנג'לס טיימס", בעודו אוסף מסמכים ודו"חות על הפרשה שיצאה רק עכשיו אל האור, ומראיין אנשים שונים בהקשר לכך, מיהרה אוניברסיטת USC להודיע בשבוע שעבר כי ד"ר ווראמה כבר איננו מכהן בתפקיד הדיקן.

"בהתבסס על מידע חשאי שהובא לידינו בימים האחרונים, ה-USC איבדה את אמונה בדיקן בית הספר לרפואה, ד"ר רוהיט ווארמה"

פרובוסט ה-USC פירסם הודעה שבה נאמר: "בהתבסס על מידע חשאי שהובא לידינו בימים האחרונים, ה-USC איבדה את אמונה בדיקן בית הספר לרפואה, ד"ר רוהיט ווארמה, וביכולתו להנהיג את המוסד שלנו. לפיכך, החל מרגע זה הוא איננו ממשיך עוד בתפקידו כדיקן רפואה".

החוקרת שהתלוננה נגד ד"ר ווארמה סיפרה כי ביצע כלפי מהלכים מיניים וניסיונות לקיים יחסי מין, במהלך נסיעתם לכנס רפואי-מדעי. בהמשך, סיפרה, התנקם בה מבחינה מקצועית משום שהעזה להתלונן נגדו. מסתבר, שהנהלת אוניברסיטת USC שילמה לה בחשאי 135 אלף דולר כפיצוי ועיכבה זמנית את קידומו האקדמי של ד"ר ווארמה.

במכתב שנשלח על-ידי הנהלת ה-USC לד"ר ווארמה מיד לאחר שהחוקרת פוצתה ב-2003, ושפרטיו לא נחשפו עד לאחרונה, נאמר בין השאר: "ההתנהגות שהפגנת איננה ראויה, אין להשלים איתה במקום עבודה והיא משקפת שיפוט גרוע בניגוד לסטנדרטים של אוניברסיטת USC ובית הספר לרפואה שלה. לא נהיה סבלנים כלפיה".

ולמרות זאת, זמן לא רב לאחר מכן קודם ד"ר ווארמה לתואר פרופסור מן המניין, ולפני שלוש שנים התמנה לראש המחלקה לרפואת עיניים. מי שמינה אותו היה ד"ר כרמן פוליפיטו, שהיה הדיקן שפוטר בשנה שעברה לאחר שנחשפו "מעלליו כצרכן אלכוהול, שימוש בסמים, קשריו החברתיים המפוקפקים וההתרועעות עם פושעים", דיווח ה"טיימס".

העיתון ציין כי פרשות הטרדה מינית התגלו כבר באוניברסיטות העל של ארה"ב, אבל עד כה לא בקרב סגל ההוראה והסטודנטים לרפואה. העיתון תהה מדוע מיהרה הנהלת ה-USC למנות מיד במקום הדיקן הקודם אדם שפרשה הקשורה להתנהגותו הפסולה היתה ידועה שנים רבות.

על מינויו של פרופ' ווארמה כדיקן לרפואה נמסר חגיגית בטקס רשמי בינואר השנה. ראשי האוניברסיטה טרחו להלל ולשבח בקול רם את מחקרו פורץ-הדרך ברפואת עיניים, ובמיוחד במה שנוגע למחלות עיניים בקרב בני מיעוטים. בהודעה לתקשורת הודגש, כי בזכותו התקבלו לבית הספר לרפואה כמה מענקי מחקר נדיבים, בשווי עשרות מיליוני דולרים, במיוחד ממכוני הבריאות הלאומיים של ארה"ב (NIH). נשיא ה-USC הפליג בנאום הברכה שלו כשאמר כי "לפרופ' ווארמה, הדיקן החדש שלנו, הריפוי, התשוקה למחקר ומתן התקווה מבטאים את פסגות אופיו".

פרשות הטרדה מינית התגלו כבר באוניברסיטות העל של ארה"ב, אבל עד כה לא בקרב סגל ההוראה והסטודנטים לרפואה

בזמן שהתרחשה פרשת ההטרדה המינית שבגללה סולק, היה ד"ר ווארמה בן 40, ונחשב לכוכב עולה באופטלמולוגיה. היה לא סיפור-רקע אישי מעורר השראה. הוא נולד וגדל בהודו והתנדב לעבוד במושבת מצורעים בעת שהיה סטודנט רפואה. הוא סייע לאחת הנשים המפורסמות ביותר בעולם: אמא תרזה. לארה"ב הגיע ב-1993 והחל לחשוף במחקריו מחלות עיניים ייחודיות בקרב בני מיעוטים – תחום-מחקר נישתי ברפואת עיניים שהממשל הפדרלי דווקא השתוקק מאד לממן.

אחת מהסטודנטיות שעבדה יחד עמו במחקר הזה התמקדה בעבודתה במחלות עיניים בקרב היספנים ומהגרים ממוצא לטיני. היא זו שסיפרה, כי כאשר הגיעה יחד אתו למלון שבו התקיים כנס מדעי ברפואת עיניים ב-2003, אמר לה ד"ר ווארמה שהזמין חדר לשניהם ושהוא מצפה לחלוק עמה את המיטה. כאשר תהתה על ההסדר אמר לה כי מענק המחקר מכסה הוצאה רק לחדר אחד. לאחר שמחתה, הוציא מידיה את הטלפון הנייד שלה ואיים לשלול את אשרת הכניסה שלה לארה"ב. לחוקרי הפרשה סיפרה כי לא היה לה מספיק כסף כדי לממן חדר יחיד לעצמה ולכן ישנה על מיטה מתקפלת – בחדרו.

כשחזרו ללוס-אנג'לס דיווחה האשה להנהלת ה-USC על הפרשה. נפתחה חקירה סמויה על-ידי משרד האוניברסיטה העוסק בנושאי משמעת ובאתיקה. נושא החקירה הוגדר מיד "הטרדה מינית". מסמכים מסווגים, ובהם עדויות שונות, אכן תמכו ואימתו את פרטי התלונה.

במארס 2003 כתב הדיקן-דאז של בית הספר לרפואה במכתב רשמי לד"ר ווארמה כי "התברר שיש בסיס עובדתי מספק לתלונה על התנהגות לא ראויה והטרדה מינית". הוא הוזהר שאם תגיע תלונה נוספת – יודח מכל תפקידיו. באזהרה נדרש שלא לקיים מעתה והלאה שום פגישה אישית עם אותה חוקרת וכל קשר איתה צריך להיות מוגבל אך ורק כנדרש לנושאי המחקר עצמו. כמו כן הורתה לו האוניברסיטה לעבור ייעוץ מקצועי ואם יידרש גם טיפול לבעיות המוגדרות כהטרדה מינית.

ההחלטה להסתפק בוועדת משמעת פנימית אבל להשאיר את ד"ר ווארמה בבית הספר לרפואה התקבלה חודש לאחר שקיבל מענק מחקר לחמש שנים בסך 11 מיליון דולר מה-NIH

כעונש על האירוע קידומו של ד"ר ווארמה לפרופסורה שציפה לה - נבלמה, ושכרו הופחת ב-30 אלף דולר. ממסמכים שהגיש בתביעת גירושין שהתנהלה לאחר מכן נגדו התברר ששכרו עמד על 280 אלף דולר.

מכתב הדיקן לד"ר ווארמה הוכנס לתיק האישי שלו ונקבע ש"ישאר שם באורח קבוע". לפחות עוד חמישה מבכירי ה-USC קיבלו העתקים ממנו. האוניברסיטה הגיעה להסדר על סך 135 אלף דולר עם אותה אישה. ד"ר ווארמה שילם לה באופן אישי 11 אלף דולר – והאשה עזבה את ארה"ב.

ההחלטה להסתפק בוועדת משמעת פנימית אבל להשאירו בבית הספר לרפואה התקבלה חודש לאחר שקיבל מענק מחקר לחמש שנים בסך 11 מיליון דולר מה-NIH. זה היה אז המענק הגבוה ביותר שהוענק ל-USC בתחום רפואת עיניים.

כעבור כמה שנים ה-USC ביטלה חלק מהעונש שהוטל על ד"ר ווארמה: הפחתת שכרו בוטלה כבר ב-2004. הנימוק שניתן לכך היה כי אבדן ההכנסה עד אז היה סנקציה ה סנקציה מספקת. הדיקן דאז ועוד מחברי ההנהלה כתבו כי "אנחנו סומכים ובטוחים שד"ר ווארמה לא יחזור על אותן שגיאות וכי למד לקח רב מכל התהליך הזה".

כעבור שנה קודם למעמד של פרופסור מן המניין וחבר סגל באופן מלא. בכל השנים הללו המשיך לקבל מענקי מחקר נדיבים. על-פי מסד נתונים רשמי, ה-NIH העניק לו כ-60 מיליון דולר. ב-2012 הוא עזב את USC לתקופה קצרה, ומונה לראש המחלקה לרפואת עיניים בבית הספר לרפואת עיניים של אוניברסיטת אילינוי בשיקגו. כעבור שנתיים הדיקן דאז, פרופ' פוליפיטו, "הביא" אותו חזרה ל-USC כראש המחלקה לרפואת עיניים וגם כמנהל-שותף במכון העין ע"ש גייזל ואדוארד רוסקי.

באותה תקופה פרופ' פוליפיטו עצמו נעשה לא אהוד ולא פופולרי בקרב רבים בקמפוס הפקולטה לרפואה. חברי סגל ועמיתים התלוננו פעמים רבות על צריכת אלכוהול באירועים שקיימה האוניברסיטה ועל התפרצויות זעם, והתעללות בעמיתים.

בתלונות דווח אז, שגם צרך מתאמפטמין (methamphetamine) וסמים אחרים בחברת מכורים, זונות ועבריינים אחרים בשנים 2015 ו-2016. ב-26 במארס השנה הגיש את התפטרותו לאחר שפרובוסט האוניברסיטה עימת אותו עם שלל התלונות שהצטברו נגדו. הן כללו גם התייחסות לביצועי תפקידו.

עוד באותו היום מונה פרופ' ווארמה כדיקן. בשלב ראשון הוגדרה משרתו כזמנית והאוניברסיטה הודיעה שהיא נמצאת בהליך כלל ארצי לאיתור מועמד קבע לתפקיד שהתפנה. נעשו כמו ראיונות עם אישים מוכרים בצמרת בתי הספר לרפואה אך לא עבר זמן רב ופרופ' ווארמה הוכרז כדיקן של קבע.

לפי העיתון, טיפול לקוי במקרים של הטרדה מינית של חוקרות צעירות מצד חוקרים מבוגרים היא תופעה מדאיגה באקדמיה האמריקנית בשנים האחרונות. ה-NIH, שהשנה יעמיד מענקי מחקר ותמיכה בסך כולל של יותר מ-27 מיליארד דולר, כבר הודיע כי הטרדה מינית בעולם המדע "מאד מדאיגה" וכי נעשית אצלו עבודה למציאת דרכים לשים לה קץ, תוך התייחסות גם למענקים.

בסוף השבוע שעבר מיהרה ה-USC להודיע כי היא מתכננת לחדש את הליכי החיפוש והאיתור ברחבי ארה"ב, של דיקן חדש לבית הספר לרפואה שלה.