ילדים בני 5 עד 11 המוצצים או אצבע או כוססים ציפורניים יפתחו בהמשך חייהם פחות אלרגיות בהשוואה לילדים שאינם עושים זאת; זאת מסקנת מחקר חדש שנעשה בניו-זילנד ושעליו דווח בשבוע שעבר בכתב העת Pediatrics. לפי המחקר, למרות שהרגלים אלה זוכים לביקורת מצד ההורים ועשויים להגביר חשיפה לחיידקים, נראה כי הם מסייעים למערכת החיסון של הילד.

המחקר מבוסס על תצפיות ב-1,037 ילדים בעיר דאנדין שבניו-זילנד. המעקב אחר הילדים התחיל לאחר לידתם ב-1973-1972 ונמשכו עד גיל 38. סטודנטית לרפואה, סטפני לינץ', המחברת הראשונה של דו"ח המחקר, העלתה את הרעיון לנסות ולקשר בין ילדים שנוטים למציצת אצבעות לבין רגישות לאלרגיות. סוגיית הקשר הזה עלתה כבר ב-1989 במה שמכונה "היפותזת ההיגיינה", לפי דווקא השמירה על היגיינה גורמת למערכת החיסון להשתולל כתוצאה מחומרים זרים וליצור תופעות אלרגיות.

במחקר התבקשו ההורים לדווח על ילדים המוצצים אצבע וכוססים ציפורניים בהגיעם לגיל 5, 7, 9 ו-11. נערכו לילדים מבדקי עור (טסטים) לרגישות לטווח נרחב של סוגי אלרגיות – מאלרגיה לאבק, דרך אלרגיה לדשא, חתולים, כלבים, סוסים ואחרים. הטסטים נעשו כשהילדים היו בני 13 ובהמשך בהגיעם גם לגיל 32. כמה מאותה קבוצת ילדים אפילו נבדקו בגיל 38.

31% מהילדים שהיו באוכלוסיית המחקר תוארו כמוצצי אצבע או כוססי ציפורניים או שניהם – בתכיפות גבוהה בכל אחת מהשנים שבהן נבדקו. התברר, שאותם ילדים היו באופן מובהק עם נטייה קטנה יותר לתוצאות חיוביות של טסטים לאלרגיות הן בהגיעם לגיל 13 והן בהגיעם לגיל 32 או 38.

ילדים שגם מצצו אצבע וגם כססו ציפורניים – כלומר עם שני הרגלים גם יחד - היו אף עם נטייה נמוכה יותר לתוצאות חיוביות לאלרגיה באותם מבדקים, לעומת ילדים שאצלם דווח על הרגל אחד מהנ"ל. לא נמצאו הבדלים מובהקים לגבי אסתמה או קדחת השחת.

פרופ' רוברט האנקוקס (Hancox) מהמחלקה לרפואה מונעת וחברתית בבית הספר לרפואה בדאנדין, שהוא אחד ממחברי הדו"ח, ושעוסק במיוחד במחקרים בהקשר לגורמי מחלות וסיכון להן, אמר ל"ניו יורק טיימס", כי "היפותזת ההיגיינה מעניינת משום שהיא טוענת כי גורמים הקשורים באורח החיים עשויים להיות אחראים לעלייה בשיעור האלרגיות בעשורים האחרונים. יתכן שלצד היתרונות הברורים שיש לשמירה על היגיינה, יתכן שכאן הצד השלילי שבה. עם זאת ההיפותזה הזאת עדיין לא מוכחת ויש לגבי חילוקי דעות. המחקר הציג ראייה שכנראה יתכן שיש בה גרעין של אמת".

לדבריו, "אנחנו עדיין לא יודעים אילו מבין האורגניזמים המיקרוביאליים נושאים עמם יתרונות וכיצד הם למעשה משפיעים על תפקוד המערכת החיסונית בהקשר זה".

לדברי מומחים, מציצת אגודל, במיוחד כאשר הילד גדול, עשויה לגרום לשיבוש התפתחות השיניים או לדלקות. היא גם גורמת לילד בעיות חברתיות.

 

ד"ר פרי קלאס, רופא ילדים, התייחס לממצאי המחקר במאמר שפורסם בשבוע שעבר ב-"ניו יורק טיימס". ד"ר קלאס ציין, כי תצלומים מראים לא אחת תינוקות ברחם מוצצים אצבעות, כמה שבועות לפני הלידה. לדבריו, כשילד גדול יותר מוצץ את האגודל או כוסס ציפורניים, הוריו "מתפוצצים" מכעס ומביעים את חששותיהם בשיחות עם רופא ילדים – החל מהחשש מפני הידבקות בחיידק ועד הידבקות בסטיגמה חברתית שתשפיע על דימויו העצמי. המחקר הנוכחי, ציין, מציג את ההרגלים הללו באור חיובי יותר.