צוות בינלאומי של חוקרים שפעל בסעודיה בחודשים האחרונים קובע כי מקור הווירוס Middle East Respiratory Syndromeי(MERS) הוא עטלפים. תוצאות הבדיקה, שהוצגו השבוע בוושינגטון ויפורסמו בקרוב כמאמר מדעי, מעלות כי הווירוס נמצא בדגימה של צואת עטלפי Taphozous perforatus (עטלף קברים מצרי) בעיר סעודית שבה נרשם מקרה המוות הראשון מהנגיף. ארגון הבריאות העולמי הגדיר בעבר את נגיף ה-MERS כ"איום מספר 1 על בריאות הציבור".

כמו נגיף ה-SARS, גם נגיף ה-MERS פוגע בדרכי הנשימה. הוא גורם לתסמיני חום ושיעול במשך כמה ימים, שמתפתחים לדלקת ריאות. עם זאת, נראה כי שיעור התמותה ממנו גבוה הרבה יותר מזה של ה-SARS, שעמד על כ-8% מהחולים. עד כה, קרוב ל-100 בני אדם זוהו כנשאים של הווירוס, ו-47 מתוכם מתו. רוב המקרים אירעו באזור סעודיה ובמדינות המפרץ, אולם הנגיף אותר גם באירופה, בדמם של חולים שחזרו מביקורים במזרח התיכון.

בעקבות מאמץ בינלאומי שנועד לאתר את מקור הווירוס מאז התגלה לראשונה, לפני יותר משנה, דיווחו השבוע חוקרים כי הוא נמצא בדגימת צואה של עטלף בבית נטוש בעיר בישה. בעיר זו גם אותר החולה הראשון בנגיף ה-MERS – איש עסקים סעודי בן 60, שמת כשבועיים לאחר שהנגיף אובחן בדמו.

החוקרים מסייגים את קביעתם ואומרים כי אינם יודעים בדיוק כיצד עבר הווירוס מעטלפים לבני אדם, בשל האינטראקציה הנמוכה בין שני המינים. אחד מהחוקרים העריך בראיון ל"ניו יורק טיימס", כי ייתכן שרועים סעודים ששהו במבנים נטושים בהם עטלפים נוהגים להקים קולוניות, שאפו את הנגיף עם החלקיקים המשתחררים מצואתם – והיוו את המקור להתפרצות. השערה חלופית היא שהעטלפים הדביקו בעלי חיים, שהדביקו בתורם בני אדם.

העיתון גם דיווח כי במקביל נמשכת בדיקת בעלי חיים אחרים, ביניהם גמלים, פרות, כבשים ועזים.

לפי ההערכות האחרונות, וירוס ה-MERS אינו עובר בקלות רבה מאדם לאדם, למרות שהיו מקרים בהם חולים בני משפחה אחת נשאו את הנגיף, או כאלה שבהם הצוות הרפואי נדבק מהחולים.

לקריאת הדיווח המלא באתר המרכז האמריקאי לבקרת מחלות לחץ כאן