פרס דן דוד יוענק בעוד כשבועיים לאפידמיולוג פרופ' אלפרד סומר, אחד מחמישה חתני וכלת הפרס לשנת 2013. פרופ' סומר, מאוניברסיטת ג'ונס הופקינס, יקבל את הפרס ב-9 ביוני בטקס חגיגי שייערך באוניברסיטת תל-אביב.

מתן ויטמין A הוריד את שיעורי תמותת הילדים ב-23% באזורים עניים (צילום: אילוסטרציה)

מתן ויטמין A הוריד את שיעורי תמותת הילדים ב-23% באזורים עניים (צילום: אילוסטרציה)

מחקריו של פרופ' סומר עוסקים בוויטמין A והפרס יוענק לו (במשותף עם הכלכלנית האמריקאית אסתר דופלו מ-MIT) בתחום הרפואה המניעתית, שהיא מאתגרי המאה הנוכחית. בנוסף לקבלת הפרס, ירצה פרופ' סומר ב-11 ביוני באוניברסיטת ת"א במסגרת יום עיון מיוחד שיתקיים לכבודו. הרצאתו תעסוק בחסר ויטמין A כמקרה בוחן לנושא הרפואה המניעתית. ביום עיון זה ישתתפו גם פרופ' הרווי פיינברג, נשיא המכון לרפואה של האקדמיות הלאומיות בארה"ב, פרופ' דניאל כהן, ראש בית הספר לבריאות הציבור באוניברסיטת תל-אביב, פרופ' רוני גמזו מנכ"ל משרד הבריאות ופרופ' דופלו.

הפרס על שם הנדבן דן דוד יוענק השנה בפעם ה-12. הזוכים בו נחלקים לשלוש קטגוריות ("מימדי זמן") - עבור מחקרים ופעילות העוסקים בעבר, בהווה ובעתיד. שוויו הכספי של הפרס: מיליון דולר לכל אחד משלושת המימדים; יתר זוכי הפרס השנה הם ההיסטוריון הבריטי סר ג'פרי לויד (על מחקריו העוסקים ביוון העתיקה), הפילוסוף הצרפתי מישל סר, והסופר, העורך והוגה הדעות, עורך ה"ניו רפבליק" ליאון ויזלטיר.

מחקרו של פרופ' סומר (Alfred Sommer) הוכיח כי לתוספת ויטמין A יש היכולת להציל חיי ילדים. במחקרו למניעת עיוורון-ילדות באמצעות תוספת ויטמין A באינדונזיה, הופתע לגלות שילדים שקיבלו ויטמין A לא רק ששמרו על ראייתם, אלא ששיעור התמותה בקרבם היה נמוך הרבה יותר מאשר בקרב ילדים שקיבלו תרופת דמה.

תחילה התקבלו תוצאות אלו בספקנות רבה, כיוון שההשפעה המיטיבה נראתה "מרשימה מדי". פרופ' סומר חזר על מחקרו בנפאל ובאפריקה והראה כי אפילו חסר מתון של ויטמין A מגביר שם את תמותת הילדים. מנגד הראה - באופן חד משמעי - שניתן להפוך במהירות ולצמיתות את ההשפעות ההרסניות של חסר ויטמין A על ידי תוספות של ויטמין A הניתנות דרך הפה, בעלות של 4 עד 6 סנט בלבד לילד. "קשה לדמיין מקרה דרמטי יותר של מחקר מדעי המוסיף שנות חיים בקנה מידה גדול כל כך במחיר כה נמוך", ציינה ועדת השופטים של פרס דן דוד בעת שהחליטה להעניק לו את הפרס.

ארגון הבריאות העולמי מעריך כי כ-250 מיליון ילדים מתחת לגיל חמש במדינות שונות ברחבי תבל סובלים מחוסר ויטמין A. אומדן עצמאי של (WHO (Beaton report מעריך שמקרי מוות מסיבות שונות של ילדים בגילאי 6-59 חודשים הופחתו ב-23% רק בזכות תוספת ויטמין A באזורים שבהם קיים שיעור גבוה של חסר בוויטמין זה. דו"ח מטעם הבנק העולמי ציין כי תוספת ויטמין A היא אחת ההתערבויות הרפואיות היעילות והחסכוניות ביותר.

תוצאות מחקריו של פרופ' סומר זיכוהו עד כה בפרסים רבים. ביניהם "פרס לאסקר" למחקר רפואי, פרס דומה על-שם הלמוט הורטון, הפרס (והעיטור) מטעם קרן ווארן אלפרט, ופרס פרייז לשיפור הבריאות.